Oppmerksomheten er stor om farlig flukt over Middelhavet. Langt mindre kjent er en kriminelt belastet og livsfarlig rute for et stort antall migranter mellom Etiopia og Saudi-Arabia. Den går over Rødehavet og Adenbukta, via Jemen, til håp om jobb i Saudi-Arabia.

Nå avdekker en ny rapport hvordan etiopierne blir utnyttet og torturert i Jemen av et nettverk av menneskesmuglergrupper. I Saudi-Arabia venter til dels brutal internering før migrantene tvinges på flyet tilbake til hjemlandet.

LES MER: Rekordmange på flukt

Livsfarlig reiserute

– Mange etiopiere som håpet på et bedre liv i Saudi-Arabia, står overfor usigelige farer under reisen, inkludert død til sjøs, tortur og alle former for overgrep, sier Felix Horne, seniorforsker ved Human Rights Watch, som har laget rapporten om den livsfarlige trafikken.

Intervjuer med 12 etiopiere som er blitt deportert fra Saudi-Arabia til Etiopia mellom desember 2018 og mai 2019, forteller om et drama der menneskesmuglere kynisk presser migrantene og deres familier for penger. Så sendes de videre gjennom en krigssone, der de intervjuede forteller at døde kropper ligger strødd etter å ha blitt beskutt under grensepasseringen.

LES OGSÅ: Kirkekamp mot avskoging

«Gravplass» ved saudisk grense

– Ved grensen ligger mange råtnende lik. Det ligner en gravplass, sier en 26 år gammel migrant i rapporten.

Vitnemålet stemmer med tidligere dokumentasjon fra HRW om at saudiske grensevakter skyter og dreper migranter som prøver å ta seg inn i det oljerike, islamiststyrte kongedømmet.

Etter å ha overlevd ferden over havet og gjennom Jemen, forteller migrantene om arrestasjon og fengsling under forferdelige forhold i Saudi-Arabia. De rapporterer om sultlignende internering med sanitære forhold under enhver kritikk, stuet sammen i overfylte lokaler der vakter bruker rå vold mot dem.

LES MER: – Saudi-Arabia slipper billig unna

Påføres traumer og gjeld

Ifølge Felix Horne i HRW har Saudi-Arabia summarisk returnert hundretusenvis av etiopiere med fly til Addis Abeba, der det eneste de bringer med seg hjem er traumer og gjeld til menneskesmuglere.

Ifølge International Organization for Migration (IOM) var det anslagsvis 500.000 etiopiere i Saudi-Arabia da kongedømmet i mars 2017 startet sin kampanje for å returnere migrantene. Fra da og fram til april i år anslår IOM at saudierne har returnert 260.000 etiopiere til hjemlandet.

HRW kritiserer Saudi-Arabia for å gjøre lite eller ingen ting for å beskytte migrantene fra overgrep og utnyttelse av kriminelle nettverk. De lar dem heller ikke få prøvd sin sak før de blir brutalt internert og deportert.

LES MER: Sperrer grenser med murer

Løsepenger etter farlig overfart

De som kommer seg så langt som til Saudi-Arabia forteller om en dramatisk reise. Det starter med en dyrekjøpt «billett» over Rødehavet eller Adenbukta, gjennom et sterkt patruljert og tidvis værhardt farvann, der smuglere overfyller de ofte elendige båtene.

Framme i det krigsherjede Jemen forteller migranter om kidnappinger, slag og andre brutale overgrep når smuglere prøver å presse dem eller familiemedlemmer i hjemlandet for løsepenger.

En mann forteller hvordan søsteren solgte huset sitt og sendte over 12.000 kroner, etter at smuglerne fyrte av et skudd rett ved broren mens han ringte henne. Ifølge migrantene er det etiopiere blant menneskesmuglerne som står for den mest brutale volden for å presse dem for penger.

Voldtekter og tortur i Jemen

I 2018 dokumenterte HRW hvordan jemenittiske vakter torturerte og voldtok etiopiske og andre migranter fra Afrikas Horn på et interneringssenter i havnebyen Aden, der de samarbeidet med smuglerne om å sende dem tilbake til sine hjemland.

I noen tilfeller rapporterer migrantene at de får dra videre mot å smugle det lett narkotiske rusmiddelet khat over grensen til Saudi-Arabia.