Toppmøtet i den vietnamesiske hovedstaden er det andre mellom Kim Jong-un og den amerikanske presidenten på et drøyt halvår. De to fant tonen gjennom et historisk håndtrykk og direkte samtaler i Singapore i juni i fjor.

– All dialog er positiv. Det er veldig bra at disse to lederne møtes, ikke minst fordi det kan bety nytt håp for en nordkoreansk befolkning som lever nær eksistensminimum. Sanksjonene mot regimet har rammet altfor bredt og hardt, sier Torben Bjørke-Henriksen som er Nord-Korea-ansvarlig for Røde Kors.

Propaganda-regime

Kommunistregimet nord på den koreanske halvøy regnes som verdens mest lukkede stat, der en befolkning på nærmere 25 millioner blir kontinuerlig foret med myndighetens propaganda.

Før toppmøtet i Hanoi lekket det like fullt ut et memo fra myndighetene som advarer om en forverret matvarekrise etter fjorårets omfattende hetebølge og påfølgende flom. En allerede svak matvareproduksjon skal ha sunket med nesten 10 prosent fra året før.

Landet mangler anslagsvis 1,4 millioner tonn mat for å brødfø befolkningen i 2019, og matvarerasjonene er blitt nær halvert.

LES MER: Lengter etter fredsavtale

Kritisk mangel på mat

– Matvaresituasjonen er nå kritisk. Forverringen det siste året kommer på toppen av en situasjon der folk flest de siste par tiårene har levd på et eksistensminimum, sier Bjørke-Henriksen i Røde Kors.

Han er blant et fåtall internasjonale hjelpearbeidere som har fått se utviklingen på nært hold over tid. De siste 16 årene har han besøkt det lukkede landet et tjuetalls ganger, senest etter toppmøtet i fjor sommer.

– Besøkene forgår i streng regi, men etter fjorårets toppmøte opplevde jeg at folk var noe mer åpne enn før. Det var rom for å stille flere spørsmål, for eksempel om hva folk tenkte om en mulig koreansk gjenforening, og vi kunne foreta mer spontane stopp for å se på forholdene underveis, sier Torben Bjørke-Henriksen.

LES MER: Fiender i grenseland

Dyrker familiedynasti

Men tross et visst tøvær, dyrker statskontrollerte medier fortsatt den ekstreme lederkultusen rundt Kim-dynastiet. Også på stadig mer utbredte smarttelefoner får folk bare utvalgte nyheter via landets strengt sensurerte intranett.

Det finnes knapt sikre tall og statistikk om Nord-Korea, men de fleste anslag tyder på svært dårlig økonomisk utvikling og omfattende lidelse. Røde Kors anslår at ti millioner nordkoreanere, rundt 40 prosent av befolkningen, trenger humanitær assistanse.

– Tall tyder på at hvert femte barn er varig fysisk eller mentalt underutviklet på grunn av kronisk underernæring. Det er muligens enda verre lengst nord i landet i grenseområdene mot Kina, der ingen internasjonale humanitære organisasjoner slipper til, sier Bjørke-Henriksen.

LES MER: Nobel-spekulasjoner

Mangler medisiner

Røde Kors beskriver prekære forhold med tomme medisinlagre på sykehus, primitive sanitærsystemer og ukontrollert bruk av husdyrgjødsel, som forverrer problemene med urent drikkevann.

Dette fører blant annet til livsfarlige diaréutbrudd, der ikke minst små barn er utsatt.

– Vi er spesielt bekymret for situasjonen for barn og gravide. Mange er allerede svekket av langvarig underernæring, sier Torben Bjørke-Henriksen.

Midt på 1990-tallet gjennomlevde Nord-Korea en sultkatastrofe etter omfattende flommer, der det ble anslått at opp mot tre millioner mennesker kan ha mistet livet direkte og indirekte.

LES MER: Kristne håper på pavebesøk

Kan bli færre sanksjoner

Før onsdagens møte skrøt Donald Trump over de store mulighetene for Kim og Nord-Korea, mens forventningene til kjernefysisk avvæpning ble tonet ned. Japan signaliserte samtidig at det er for tidlig å lette på sanksjoner eller love bistand til Nord-Korea.

Både Nord-Koreas leder Kim Jong-un og Donald Trump sa onsdag at de ventet gode resultater på toppmøtet som avsluttes i dag. Tilsynelatende var humøret på topp da de møttes i Hanoi onsdag kveld lokal tid.

– Jeg er sikker på at vi denne gangen vil oppnå resultater som alle vil ønske velkommen, sa Kim, mens Trump fulgte opp med å si at «vi ønsker å gjøre noe stort».

LES MER: Gåtefullt trekantdrama

Håper på fredsavtale

Det er blitt spekulert på om Trump og Kim torsdag vil komme med en felles erklæring om en formell slutt på Korea-krigen, som startet med en invasjon fra Nord-Korea da Sør-Korea erklærte uavhengighet i 1950, og ble avsluttet med en våpenhvile i 1953.

Torben Bjørke-Henriksen i Røde Kors sier at uansett utfall av toppmøtet og eventuelt påfølgende fredsløsning, vil Nord-Korea har behov for betydelig internasjonal bistand i mange år framover hvis befolkningen skal få en brukbar levestandard:

– Først trengs mer akutt humanitær bistand fra det internasjonale samfunnet, og deretter langsiktig bistand som blant annet kan bedre en dårlig kostholds- og helsesituasjon.

LES OGSÅ: Verre for verdens kristne

Klimautsatt landbruk

Det vil uansett ta lang tid å gjenreise industrien etter flere tiår med nedgang.

Landet lider også under manglende energiforsyning, samt betydelige miljøproblemer som følge av sterk avskoging for å øke landbruksarealet. Det igjen gjør at det klimautsatte landet får enda større problemer med å binde jordmassene og absorbere flom etter tørkeperioder.