Ebola-epidemien har smittet nesten 3.000 personer i Kongo, og over halvparten av dem er døde. Det som gjør landdirektør Vibeke Skauerud i Kirkens Nødhjelp (KN) ekstra bekymret, er at det nå er et bekreftet dødsfall i millionbyen Goma. Mens utbruddet til nå har vært konsentrert i landlige deler av provinsene Ituri og Nord-Kivu, ble det bekreftet at en prest i storbyen var smittet 14. juli.

– Når sykdommen har kommet til Goma, er man redd for at det vil bli vanskeligere å kontrollere enn ute på landsbygda. I storbyen omgås folk tettere på hverandre, sier Skauerud.

Hun understreker at flere som har vært i kontakt med pastoren nå følges opp, og tror det kun vil være et tidsspørsmål før flere i storbyen blir diagnostisert med ebola.

– Vi er inne i en kritisk periode, sier Skauerud.

Kontrollstasjoner

Foreløpig holder epidemien seg til provinsene Nord-Kivu og Ituri. Man forsøker å stoppe spredningen til Sør-Kivu, og har de siste ukene oppskalert kontrollen på provinsgrensa. Der har man begynt å etablere kontrollstasjoner med termometre for å måle om noen har feber og obligatorisk håndvask.

– Men det er fryktelig vanskelig å kontrollere folks bevegelser. Det er mange små veier, sier Skauerud.

Håndvask er det mest effektive

Selv om ebolaviruset har opptil 90 prosent dødelighet, er det noen grunnleggende regler som hjelper stort.

– Håndvask er det mest effektive. Viruset er tydeligvis overraskende lett å ta knekken på. Så vi driver mye opplysningsarbeid på den fronten i disse områdene, forteller Skauerud.

LES MER: Norsk forskning gir håp mot ebola

Sammen mot fake news

Men de siste ukene har KN også begynt å fokusere på sitt samarbeid med lokale kirkesamfunn.

– Prester og kirkeledere er veldig respekterte, og folk lytter til dem. Hvis man skal få bukt med overtroen og feilinformasjonen omkring ebola, har de en viktig rolle å spille, sier Skauerud.

Nettopp overtro og feilinformasjon er et av de største problemene i kampen mot ebola. En rekke helsearbeidere er blitt drept i løpet av epidemien. Falske nyheter, rykter og konspirasjonsteorier spres over sosiale medier.

– Mange tror dette er en sykdom som blir spredt av NGO-er og Vesten, fordi man vil utrydde folk i Kongo. Den siste konspirasjonsteorien er at det er noen i Rwanda som vil ha fri tilgang til naturressurser.

LES MER: Rykter og fake news hindrer ebola-hjelp

Alle kirkesamfunn er med

Prestene kan gjøre mye for å informere befolkningen. I løpet av de siste ukene har Kirkens Nødhjelp deltatt på en konferanse for baptistkirkens pastorer i Nord-Kivu og Ituri, samt et stort møte blant de protestantiske kirkesamfunnene i Øst-Kongo. I tillegg deltar de i samarbeid med katolske menigheter og muslimske forsamlinger. Målet er å få lederne til å bruke noen minutter etter gudstjenesten til å snakke om hva ebola er, hvordan menigheten kan beskytte seg mot smitten, og hva man skal gjøre hvis man blir syk.

– De kan nå tusenvis av mennesker, sier Skauerud.

Prester bruker hefter utviklet i samarbeid med teologer og medisinkyndige, der det står bibelsitater de kan referere til, og dermed underbygge det de skal formidle.

– Vi bruker allerede denne metoden til spørsmål om likestilling, for eksempel.

Pastorens død var vekker

Også under epidemien i Vest-Afrika i 2014-15 var kristne og muslimske ledere sterkt involvert i kampen for å begrense smitten. Skauerud tror det var en vekker for kirkesamfunnene da den første som ble smittet i Goma, var en pastor. Mange ritualer i gudstjenesten involverer kroppskontakt i ulike former, som gir viruset gode smittemuligheter. Ifølge Skauerud reflekterer kirkesamfunnene nå over hvordan de kan begrense direkte kroppskontakt. Men ikke alle drar i samme retning.

– Mange kirkeledere nører dessverre opp under feiloppfatningene. Det sies at pastoren som døde i Goma, var en av dem som hadde nøret oppunder uvitenskapelig tankegang – av typen «ber dere sammen med oss, får dere ikke ebola», sier landdirektøren.