IS kontrollerer nå bare en fire kvadratkilometer stor lomme på østsiden av elva Eufrat, rundt landsbyen Murashida. Dermed har IS mistet 99,5 prosent av områdene de for få år siden kontrollerte i Syria og Irak.

– Det betyr ikke at IS er utradert eller slått tilbake for godt. Historien har lært oss hvordan blant andre al-Qaida opp gjennom årene har fungert som et internasjonalt terrornettverk også når gruppen er under press og ikke har noen territoriell kontroll, sier seniorforsker Petter Nesser ved Forsvarets forskningsinstitutt (FFI).

LES OGSÅ: Kalifatet falt, IS lever

Forflytter seg

Da al-Qaida ble jaget ut av sine baser i Afghanistan i 2001 forflyttet ledelsen seg til grenseområdet mot Pakistan, mens andre deler av lederskapet fant nye områder å operere ut fra, blant annet i Irak og Jemen.

Petter Nesser ser for seg at et IS som nå mister siste rest av sitt såkalte kalifat i Syria, vil prøve å sikre bedre fotfeste i urolige områder som Afghanistan og i land som Libya og Mali i Sahelregionen.

– IS er under sterkt press og langt på vei slått militært. Deres ledere og støtespillere vil trolig nå gjøre som andre jihadister har gjort historisk, gjennom å infiltrere i pågående konflikter der de kan bygge kapasiteter og fortsette kampen. Det handler om å overleve, men også om å være i stand til å operere som internasjonalt terrornettverk som kan utføre angrep globalt.

– Også mot Europa og andre vestlige mål?

– Ja, både al-Qaida og IS har fortsatt motivasjon til å slå til i Europa, med flere oppfordringer fra lederskapet til sine støttespillere om å slå til i Europa, sier Nesser.

LES MER: Ekstreme islamister største trussel

IS-krigere tatt til fange

Det er Syrias demokratiske styrker (SDF), hovedsakelig ved den kurdiske YPG-militsen, som er i gang med en endelig offensiv for å renske de siste IS-kontrollerte lommene i Eufrat-dalen. SDF anslår at det befinner seg rundt 600 IS-opprørere der, de fleste av dem fremmedkrigere, ifølge talsmannen Mustafa Bali.

Minst 37.000 mennesker, de fleste av dem koner og barn av IS-opprørere, har flyktet til SDF-kontrollerte områder siden desember, og 3.400 antatte IS-krigere er tatt til fange, ifølge SOHR.

USAs president Donald Trump ønsker i løpet av uken å proklamere den endelige seieren over IS, men senest i forrige uke advarte USAs øverstkommanderende i Midtøsten, general Joseph Votel, under en høring i Senatet mot å proklamere en slik seier. Votel frykter at dersom USA trekker sine styrker uut av Syria, kan IS returnere innen seks til tolv måneder. I en ny rapport advarer også Pentagon mot å tro at den ytterliggående islamistgruppen er nedkjempet.

Taper store inntekter

På høyden av sin makt hadde IS store inntekter gjennom innkreving av skatter og avgifter, samt fra oljefelt. FFI-forsker Petter Nesser sier at når IS nå mister territoriell kontroll, så svekkes også inntektsgrunnlaget.

– Dermed svekkes også grunnlaget for å gjenopprette territoriell kontroll og lage små proto-stater, men dette har ikke så mye å si for deres evne til å utføre internasjonale terroraksjoner. Slik terror har lave kostnader, særlig når det blir brukt enkle midler som kniver, skytevåpen eller biler som kjøres inn i folkemengder, sier Nesser.

LES MER: Mosul: Himmel og helvete

Han ser for seg betydelig terrortrussel i mange år framover, ikke minst fordi så enormt mange ble rekruttert som jihadister og dro som fremmedkrigere til Irak og Syria da kalifatet manifesterte seg. Selv om mange er drept og andre fengslet, vil ettervirkningene vare lenge.

– Personer med bakgrunn som fremmedkrigere har vært ganske viktige som entreprenører for terrornettverk og angrepsceller i Europa. Selv om det er satt inn store ressurser på antiterrorvirksomhet i Europa, inklusive overvåkning av strømmene av fremmedkrigere, så vil det være vanskelig å hindre at ikke noen slike celler går under radaren, sier Nesser.

LES MER: For kjapp med terrorstempel?

Færre terrorangrep i fjor

Nesser registrerte i fjor en nedgang på 50 prosent i antall terrorangrep i Europa sammenlignet med det høye nivået de foregående tre årene. Fra toppåret 2017 til 2018 var nedgangen i slike jihadistangrep hele 60 prosent, delvis fordi mange angrepsplaner ble avslørt før de ble satt ut i livet.

– Ettersom avvergede angrep ikke får så mye oppmerksomhet, er faren at det fester seg et inntrykk av at terrortrusselen er lavere enn den faktisk er. Det er imidlertid viktigere enn noen gang å forebygge framtidens terrortrussel nå som angrepsaktiviteten er gått ned. Vi kan ikke tillate oss å senke skuldrene, men må holde trykket oppe så den selvforsterkende og polariserende terroraktiviteten holdes nede, advarer FFI-forsker Petter Nesser.

Venter fortsatt nedgang

Mandag la den norske Etterretningstjenesten fram en ugradert vurdering som sier det er sannsynlig at fjorårets trend med færre terrorangrep i Europa fra islamistiske ekstremister vil fortsette i 2019.

– ISILs kapasitet til å gjennomføre sentralstyrte terrorangrep i Vesten forblir svekket, men organisasjonen har fortsatt mulighet til å inspirere, veilede og bidra med operasjonell støtte til angrep, heter det i vurderingen som ble lagt fram av etterretningssjef Morten Haga Lunde.

E-tjenesten peker også på at fremmedkrigere i konfliktsoner vil kunne «veilede og oppfordre» til angrep i sine hjemland.