På slutten av 1800-tallet var Arendal Norges ­rikeste by. Byens mange seilskuter og rederier brakte inn enorm profitt til den pulserende sørlandsbyen. I 1886 raknet alt sammen. Banksjef og skipsreder Axel Nicolai Herlofson hadde underslått penger i Arendals Privatbank for å dekke underskudd i egen forretningsvirksomhet. Dette utløste det såkalte Arendalskrakket. Flere banker gikk overende, en rekke bedrifter gikk konkurs, og arbeidsledigheten steg raskt til 50 prosent. Krakket regnes som slutten på Arendals storhetstid og ledet indirekte til opprettelsen av Arbeiderpartiet i 1887. Det hevdes at det tok over 80 år før Arendal kom seg etter krakket.

Det har blitt diskutert om krakket skyldes underslaget, eller det faktum at byens konservative redere hadde ventet for lenge med å bytte ut innbringende seilskip med de nye og framvoksende dampskipene. Uansett, når den lokale finanskrisen var over var det lite penger å hente i seil i en verden som hadde gått videre til damp. Historien viser hvor farlig det å stirre seg blind på det som er mest lønnsomt i dag. Dagens rikdom kan bli raskt bli morgendagens fattigdom.

Er Norge blitt et nytt Arendal? Har vi overinvestert i en sektor som er på hell? Vil vi få tilbakebetalt de massive investeringene Norge nå gjør i oljebransjen? Energiforsker Mark Lewis slo i gårsdagens Vårt Land alarm om nettopp det. Lewis er global leder for bærekraftsforskning i BNP Paribas Asset Management, som rådgir og forvalter investeringer for 575 milliarder euro. Han peker på at 50 prosent av verdens oljeforbruk er knyttet til veitransport. I forrige måned sa bilgiganten Daimler-Benz at selskapet ikke vil bruke eneste dollar mer på forskning og utvikling av ‧utslippsbiler. Lewis hevder at den europeiske kraftindustrien har mistet halvparten av sin verdi de siste ti årene. Han mener det samme vil skje med olje- og gassindustrien de neste ti årene. Vind og solenergi vokser raskere enn ekspertene spådde, og begynner å utkonkurrere olje på pris.

Oljen er viktig for Norge, og vil være det i mange år framover. Men vi må ikke være like lite forutseende som de gamle rederne i Arendal. Det kan koste det norske folk dyrt. Den norske oljebransjen er full av personer med industriell og teknologisk toppkompetanse og en gründervilje som kan skape nye industrieventyr. Det skiftet må skje mens vi ennå har handlingsrom.

LES MER:

Energiforsker: – Sperren for å droppe olje handler om psykologi, ikke økonomi

KrFU vedtok sluttdato for olje: – Like urealistisk som at Knut Arild og Erna skulle giftet seg