Det er januar 1972. Pastor James Cleveland har ansvaret for å holde de to innspillingskveldene i New Temple Missionary Baptist Church i Los Angeles sammen. Dronningen av soul, Aretha Franklin, ønsker å gå tilbake til røttene og spille inn et album med tradisjonell gospel, live. Foruten å være sanger og pianist, introduserer og binder også Cleveland sammen sangene, forklarer opplegget med de utplasserte mikrofonene, forteller hvordan publikum skal oppføre seg. Helt i starten kommenterer han også humoristisk det som skal bli kjernen i opplevelsen: «Vi er i en kirke, og vi er her for å prise Herren. Men om du ikke digger dét, så er du fri til å nyte det på den nest beste måten.»