Brannalarmen gikk ved 18.50-tiden mandag kveld, og flammer og tykk røyk veltet opp fra den berømte kirkebygningen. Inne i kirken var det forberedelser til påskehøytiden og katolske seremonier om Jesu død og oppstandelse da de besøkende måtte evakuere bygget.

Det var lenge uvisst om brannmannskapene ville klare å redde deler av Paris-ikonet. Men ved 23-tiden opplyste brannsjefen i Paris, Jean-Claude Gallet, at reisverket og de to tårnene i katedralen trolig er reddet.

– Det viktigste brannvesenet gjør utover natten blir å senke temperaturen i katedralen, sier Gallet.

Brannen er dermed for første gang svekket, men behandles fremdeles med «ekstrem forsiktighet», opplyser statssekretær Laurent Nunez i det franske innenriksdepartementet.

LES MER: Brannen i Notre-Dame vekker sterke følelser

Parisere i sjokk

Tusenvis av parisere og turister samlet seg ute i gatene og langs Seinen for å se på brannen.

Ved 20-tiden kunne man ifølge nyhetsbyrået AFP høre gisp fra folkemengden da de ble vitner til at spiret og store deler av taket kollapset. Én time senere spredte brannen seg til et av katedralens to ikoniske 69 meter høye tårn.

Bilder fra den franske hovedstaden viser gråtende parisere i sjokk, og erkebiskopen i Parisoppfordrer prestene til å ringe med kirkeklokkene, og til å åpne kirkene sine for bønn for katedralen.

– Folk er målløse

Norske Nina Sandaker Wehn er i den franske hovedstaden på ferie med sin mann og deres to barn. Da familien oppdaget brannen, sto det kjente landemerket i enorme flammer. Wehn forteller at det er stappfullt med folk i gatene.

– Folk er målløse og i sjokk. De er triste og lei seg, men det er helt stille og rolig i gatene – alle står og ser på, sier hun til NTB.

– Det er påfallende hvor stille det er, fortsetter Wehn.

Den norske turisten sier at det til tross for den kraftige brannen, er klar luft. Røyken stiger rett opp, forklarer hun ved 21-tiden.

Restaurering

Det har den siste tiden pågått restaureringsarbeider på taket av katedralen, og ifølge brannvesenet kan brannen være knyttet til dette. Politiet har imidlertid ikke villet si noe om brannårsaken ennå, men har startet etterforskning.

Det er meldt om at én brannmann er skadd i brannen, ifølge Reuters.

Et stort område rundt kirken er sperret av og over 400 brannfolk jobber på stedet, opplyser innenriksdepartementet. Slokningsarbeidet er svært vanskelig, og det har ikke blitt brukt brannhelikopter av frykt for at det vil føre til enda mer skade på bygningen. I tillegg til å få kontroll på flammene har redningsmannskapene forsøkt å redde den verdifulle kunsten som er oppbevart i kirken.

Macron avlyser

Myndighetene i Paris har på Twitter bedt folk om å holde seg borte fra området og respektere sperringer..

– En fryktelig brann pågår i Notre-Dame-katedralen. Brannvesenet prøver å få kontroll, skrev ordfører i Paris, Anne Hidalgo på Twitter.

Frankrikes president Emmanuel Macron skriver på Twitter at han er «trist i kveld over å se denne delen av oss brenne». Presidenten har avlyst en tale til nasjonen han etter planen skulle ha holdt.

Første stein lagt i 1163

Den gotiske Notre-Dame-katedralen er en av de mest kjente og best besøkte turistattraksjonene i Europa. Katedralen ble bygget i 1163 og er deretter blitt bygget på i flere omganger.

Notre-Dame de Paris, eller bare Notre-Dame, er en gotisk katedral på øya Île de la Cité i Seinen, midt i Paris. Den er i første rekke hovedsetet for det romersk-katolske erkebispedømme Paris, men den er samtidig også blant Europas mest kjente og besøkte turistattraksjoner. Navnedelen Notre-Dame betyr «Vår frue», som henspiller på jomfru Maria. Mange andre kirker har samme navn.

Kirken ble bestilt i 1159 av biskop de Sully. Den første steinen ble lagt i 1163 og markerte begynnelsen på to århundrers slit for hærskarer av gotikkens arkitekter og middelalderens håndverkere.

Kirken er bygd som en basilika med fem skip, tverrskip og kor med utvendige kapeller og gravmæler. I vest er det to 69 meter høye tårn og en fasade rikt dekorert med skulpturer og relieffer. Over Dommedagsportalen er et av kirkens rosevinduer, med glassmalerier fra 1200-tallet. Kirken ble restaurert 1845–1864.