Statsminister Benjamin Netanyahu slo den eneste konkurrenten Gideon Saar i primærvalget i Likud med 72 prosent av stemmene mot Saars 28.

– En enorm seier. Takk til alle medlemmene i Likud for deres tillit, støtte og kjærlighet, skrev han på Twitter like over klokken 23 torsdag kveld da det foreløpige resultatet var klart.

– Med Gud og deres hjelp vil jeg føre Likud til en stor seier i det kommende valget og fortsette å lede staten Israel til enestående prestasjoner, fortsatte han.

49 prosent av de rundt 116.000 stemmeberettigede partimedlemmene benyttet seg av stemmeretten gjennom dagen, opplyste Likud selv da stemmegivningen ble avsluttet torsdag kveld.

Presset av etterforskning

I oktober tok Israels riksadvokat ut tiltale mot Netanyahu for bestikkelser, svindel og tillitsbrudd. Med det bakteppet er det ventet at det neste valget, som avholdes i mars, blir enda vanskeligere for Netanyahu.

Han mislyktes i å få tilstrekkelig flertall til å stable sammen en regjering både etter valget i april og senere i september. Netanyahus håp er nå at han etter valget i mars sikrer et flertall i nasjonalforsamlingen på 61 seter som er nødvendig for å danne regjering, og som dermed er villig til å gi ham immunitet.

Etter valget i september klarte verken Netanyahu eller tidligere forsvarssjef Benny Gantz fra sentrumsalliansen Blått og hvitt å samle nok støtte fra koalisjonspartnerne til å danne regjering.

Meningsmålinger antyder at valget i mars kan ende med likt utfall som valget i september, noe som i så fall gjør at Israel i over ett år har vært preget av politisk kaos.

Kan bli hindret

Israelsk høyesterett skal neste uke vurdere om et medlem av nasjonalforsamlingen som er under tiltale, kan bli statsminister. Det er usikkert når en kjennelse kommer, men det er duket for en konstitusjonell krise hvis Netanyahu blir erklært uskikket.

Statsviteren Reuven Hazan, som er tilknyttet Det hebraiske universitetet i Jerusalem, tror retten vil utsette kjennelsen uansett utfall, muligens til etter valget.

– De forstår at hvis han vinner stort i kveld, og de sier at han ikke kan bli statsminister, så kan de ende opp i et politisk kaos som kan ødelegge valget, selv om de har gjort jobben sin, sa han før primærvalget i Likud torsdag.

Utfordret

For første gang siden han ble partileder for over ti år siden, er Netanyahu blitt utfordret.

Saar kalte torsdag en «skjebnedag» for partiet og landet.

Utfordreren håpet å skyve ut Netanyahu og argumenterte med at han var bedre egnet til å vinne valget for partiet, etter at Netanyahu to ganger i år mislyktes og ikke har vært i stand til å danne ny regjering.

Selv om han nå er siktet for korrupsjon, er Netanyahu fortsatt populær på grasrota i Likud, som bare har hatt fire ledere siden stiftelsen på 70-tallet. Det var derfor ventet at han ville vinne lett over Saar og på nytt være partiets fanebærer når Israel går til valg igjen i mars.

LES MER:

Likud-topp kaller tostatsløsning en illusjon

Mislyktes med å danne ny regjering – nå blir det nok et nyvalg i Israel