Sosialdemokraten Sánchez (47) og hans kone avla stemme i et valglokale i hovedstaden Madrid søndag formiddag.

Omgitt av pressefolk og kameraer sa statsministeren at han håper valget vil lede til et flertall i nasjonalforsamlingen som kan gjennomføre sosiale og politiske reformer.

Meningsmålinger tyder på at Sánchez' parti PSOE ligger an til å bli klart størst i valget på ny nasjonalforsamling.

Likevel er det ikke sikkert at han vil klare å sikre flertall for en ny regjering. En av grunnene er framgangen til det høyrepopulistiske partiet Vox.

LES KOMMENTAREN: For bare et halvt års tid siden var partiet knapt synlig i ­Spania. Nå er Vox en vinner – og det før valget er avholdt.

Kronglete vei

Sánchez har riktignok et favorittstempel med en oppslutning for PSOE på nesten 30 prosent på de siste meningsmålingene.

Men dette er ikke nok til å være sikker på seier. Veien til regjeringsmakt kan bli kronglete i det fragmenterte spanske partilandskapet, der både høyresiden og katalanske partier har satt Sánchez under press.

Sánchez kan regne med støtte fra venstrepartiet Podemos, som ligger an til å få rundt 13 prosent av stemmene. Men sannsynligheten er stor for at han også vil trenge hjelp fra regionale småpartier for å beholde makten, blant annet fra katalanske separatister.

En annen mulighet er at høyresiden klarer å danne flertall og overtar regjeringsmakten. Det kan bli lettere hvis høyrepopulistiske Vox kommer inn i nasjonalforsamlingen for første gang – og særlig hvis partiet gjør det bedre i valget enn på meningsmålingene.

– En risiko

I forkant av valget har analytikere pekt på muligheten for at det finnes «skjulte» Vox-velgere som ikke svarer sant når meningsmålingsinstituttene spør hva de skal stemme. I så fall kan partiets oppslutning være større enn antatt.

– Det er en reell risiko, har statsminister Sánchez sagt om muligheten for en høyreregjering med støtte fra Vox.

Partiet har slått seg opp på spansk nasjonalisme, verdikonservatisme og innvandringsmotstand og har fått rundt 11 prosent av stemmene på de siste målingene.

Motstand mot separatister

Vox ble dannet i 2013, men fikk sitt gjennombrudd i regionvalget i Andalucia i desember i fjor.

I valgkampen er det Spanias kulturelle arv og tradisjonelle verdier det har handlet om for Vox. Men framfor alt motstand mot separatister som krever mer selvstyre eller løsrivelse for regionen Catalonia.

Pedro Sánchez overtok som statsminister i juni i fjor da forgjengeren Mariano Rajoy fra det konservative partiet PP fikk et mistillitsvotum mot seg i kjølvannet av en korrupsjonssak.

I vinter ble det imidlertid klart at Sánchez ikke fikk flertall i nasjonalforsamlingen for sitt forslag til statsbudsjett. Den ferske statsministeren besluttet da å utskrive nyvalg.