Brannkaoset «down under» fortsetter, med masseevakuering av turister og fastboende langs en strekning på rundt 40 mil sørover langs kysten av delstatene New South Wales og Victoria. Med en frist på 48 timer blir folk midt i ferietiden bedt om å forlate populære reisemål.

Overgangen til det nye året er preget av intense branner i folkerike områder i de to delstatene. Det skjer etter langvarig tørke, i det varmeste og tørreste året som er registrert på kontinentet. Brannene har svidd av områder som til sammen er nesten like store som Kroatia.

Det meteorologiske instituttet i Australia målte i fjor en gjennomsnittstemperatur som var mer enn 1,5 grader over gjennomsnittet. 18. desember ble det målt en gjennomsnittstemperatur i Australia på 41,9 grader, det høyeste som noen gang er registrert i øystaten med drøye 25 millioner innbyggere.

Prøver å unngå kaos

Evakueringen av mennesker skjer i frykt for at det ellers kan bli et livsfarlig kaos i hegen:

– Vi tar ikke lett på slike beslutninger, men vi vil også være sikre på at vi gjør alt vi kan for å være forberedt på det som kan bli en horribel lørdag, sa delstatsminister Gladys Berejiklian da hun erklærte en sju dager lang unntakstilstand i New South Wales torsdag.

Brannvesenet har ingen muligheter til å stanse de intense brannene som driver gjennom landskapet. Varmen og den flere år lange tørken samt fundamental mangel på ferskvann mange steder hemmer de frivillige brannmannskapenes innsats, melder NTB.

Brannsjef Rob Rogers I New South Wales Rural Fire Service sier til kringkasteren ABC at det nå er så mange branner i området at brannvesenet ikke har kapasitet til å stanse dem.

Minst 18 omkomne så langt

Dødstallene er usikre, men minst 18 personer er omkommet i brannene hittil i det som har vært en ekstrem brannsesong siden november. Torsdag opplyste delstatsmyndighetene i Victoria at ytterligere 17 personer er savnet. I løpet av denne uken har branner ført til at det vare er aske og ruiner igjen av 400 boliger i New South Wales.

I brannherjede New South Wales var det i fjor like oppunder 2 grader varmere årstemperatur enn gjennomsnittet som er målt for delstaten. Ifølge klimaforsker Sarah Perkins-Kirkpatrick ved University og South Wales, bidro naturlige klimasykluser til at fjoråret ble rekordvarmt i Australia. Samtidig bidro klimaendringene til en ekstra oppvarming:

– Klimaendinger er ikke den direkte årsaken, men har uten tvil bidratt til et ekstremt år, sier hun til avisen The Guardian.

Statsministeren får klimakritikk

Australias konservative statsminister Scott Morrison har fått kritikk for å føre en lite offensiv klimapolitikk, og for tidligere å ha avvist sammenhengen mellom klimaendringer og de omfattende brannene.

– Påstanden om at Australia, som står for 1,3 prosent av verdens utslipp, direkte påvirker branner, enten her eller andre steder, holder ikke mål vitenskapelig, sa Morrison til ABC radio i slutten av november.

I sin nyttårstale til befolkningen, manet Morrison australierne til å beholde roen, unngå panikk og kjempe seg gjennom motgang og kriser, slik de har gjort så mange ganger tidligere i historien.

Samtidig som statsministeren de siste dagene har uttalt seg mer i retning av å se en sammenheng mellom klimaendringer, tørke og branner, forsvarer han landets klimapolitikk mot angrep fra opposisjonen:

– La meg være tydelig for det australske folket. Politikkene våre for utslippsreduksjon vil både beskytte miljøet vårt og søke å redusere risikoen og faren vi ser i dag. Samtidig skal politikken sørge for å sikre levedyktigheten arbeidsplassene og levebrødet til mennesker i hele landet, sa statsminister Morrison onsdag.

LES MER OM KLIMA:

Klimakonferanse sviktet

Slik kan vi nå 1,5-gradersmålet

Australia kutter bistand