En rekke angrep mot moskeer, altere og folk som fulgte sufiledere på Sri Lanka for et drøyt tiår siden, ga en tidlig pekepinn om at fundamentalismen var i ferd med å slå rot blant en liten andel av landets muslimske befolkning. I et land som har slitt med ettervirkningene av en lang borgerkrig, marginalisering, politisk kaos og sviktende sikkerhet, fant militante elementer rom til å utvikle seg til noe verden fikk se i all sin gru i angrepet som kostet over 350 mennesker livet i påskehelgen.

IS hevder å stå bak der koordinerte selvmordsangrepet første påskedag, men myndighetene er fortsatt usikre på ekstremistgruppens involvering. De har i stedet plassert skylden hos utbrytere fra to mindre kjente lokale ekstremistgrupper.

LES OGSÅ: Antall døde har steget til 359

Ressurskrevende

Antiterrorekspert Bruce Hoffmann besøkte Sri Lanka for første gang for 22 år siden. Allerede den gangen påpekte han at enkelte muslimer var bekymret for at folk skulle bli radikalisert. Hoffman sier søndagens angrep trolig ville krevd en intrikat prosess med rekruttering, radikalisering og isolasjon for å forberede selvmordsbomberne på oppdraget. Det ville også vært behov for trygge skjulesteder for dem som laget bombene og behov for folk som kunne spane og sjekke potensielle mål og transportere dem som til slutt utførte ugjerningen.

– Her er det snakk om aktiviteter som krever store ressurser og mange folk, noe som historisk sett har vært utenfor rekkevidde for lokale grupper av potensielle terrorister, sier han.

En av selvmordsbomberne antas å ha vært en tidligere leder for gruppen National Thowheed Jamaath (NTJ). I 2014 offentliggjorde en gruppe som kalte seg «Fredselskende moderate muslimer på Sri Lanka», en uttalelse i en avis der de advarte mot NTJ og sa gruppen «raskt var i ferd med på bli en kreftsvulst» i landets muslimske samfunn.

– Det er tragisk at flertallet av muslimer, som i all hovedsak er fredselskende, skal betale prisen for denne minoriteten. Vi frykter at deres aktiviteter vil skape en situasjon der flertallet av Sri Lankas muslimer, som allerede trues av dette ekstremistiske mindretallet, kan bli gjenstand for andre religioners vrede, med mindre myndigheten foretar seg noe, het det i uttalelsen.

LES OGSÅ: IS hevder å stå bak Sri Lanka-terror

Flere tegn

Det har også vært andre bekymringsfulle tegn i øynasjonen, som funn av Osama bin Ladens taler oversatt til tamilsk og angrep utført av fundamentalister mot sufistiske bønnesteder. Det har også vært skrevet akademiske artikler om påvirkning fra den strenge wahhabistiske retningen i islam via misjonering og økonomisk støtte fra Saudi-Arabia, der wahhabismen er den offisielle formen for islam.

Muslimene har også forblitt marginalisert etter at den 26 år lange borgerkrigen tok slutt. Den ble utkjempet mellom overveiende buddhistiske singalesere og tamiler, som i hovedsak er hinduer. Landets muslimer, som er geografisk spredd, tilhørte ingen av leirene, men flere sluttet seg til væpnede grupper som deltok i konflikten.

Men selv om mange faktorer kan ha skapt rom for marginalisering, sier Hoffmann at det ville være «et kvantesprang» for en gruppe som NTJ å gå fra vandalisering av Buddha-statuer til å gjennomføre søndagens angrep. Han sier også at gruppen representerer færre enn én prosent av muslimene på Sri Lanka.

– Det moderate muslimer virkelig frykter, er at slike grupper gir vann på mølla for singalesiske nasjonalister som har et svært negativt syn på minoriteter, særlig muslimer, sier han.