Med et hindunasjonalistisk program ble Indias statsminister Narendra Modi gjenvalgt med stort flertall i mai.

Etter snart seks år ved makten opplever han imidlertid nå store protester, etter at nasjonalforsamlingen har vedtatt en lov som åpner for å gi minoriteter fra Indias naboland indisk statsborgerskap.

Skiller på religiøst grunnlag

Det har skapt en bølge av til dels voldsomme demonstrasjoner, med ganske ulikt utgangspunkt. Mens noen mener loven åpner for ødeleggende innvandring, er andre kritikere bekymret fordi den diskriminerer muslimer.

Kritikken forsterkes av Modis knallharde politikk i muslimskdominerte Kashmir, der India står i bitter strid med Pakistan. I august fratok regjeringen selvstyret til befolkningen i den indiskstyrte delen av Kashmir-regionen.

Unntar muslimske migranter

Den nye loven gir statsborgerskap til et stort antall immigranter uten lovlig opphold, dersom de er utsatt for religiøs forfølgelse, men loven nekter muslimske migranter det samme.

For mens buddhister, kristne, hinduer, jainister, parsere og sikher som flyttet til India fra Afghanistan, Bangladesh eller Pakistan før 2015, kan få indisk statsborgerskap, får ikke muslimer fra samme land denne muligheten.

Statsminister Modi og regjeringen har svart på protester med nedstenging av internett, mens politiet bruker harde midler mot demonstranter. Søndag sa Modi til sine tilhengere at de som yter voldelig motstand mot den nye loven, kan bli «identifisert på klærne», noe som ble oppfattet som å peke på muslimers klesdrakt.

Modi: Loven truer ikke noen

Mandag økte protestene i omfang og spredde seg til universiteter i flere byer, inklusive i hovedstaden New Dehli. Det fikk Modi til å dempe retorikken i en mer statsmannsaktig retning, da han på Twitter meldte at den nye loven ikke utgjør noen trussel «mot noen indiske borgere av hvilken som helst religion», og at ingen indere derfor har noe å frykte.

Likevel er det nettopp en slik frykt mange muslimer nærer. Loven har også ført til internasjonale protester og avlyste statsbesøk fra Bangladesh og Japan, mens FNs høykommissær for menneskerettigheter advarer mot at loven innebærer «grunnleggende forskjellsbehandling».

Frykter innvandring til Assam

I den multietnisk sammensatte delstaten Assam i nordøst, som deler en 900 kilometer lang grense med Bangladesh, frykter mange at loven kan føre til at de blir demografisk og kulturelt oversvømt av folk utenfra.

Assam har rundt 32 millioner innbyggere, hvorav en tredjedel er muslimer, mange av dem innvandret fra Bangladesh.

Loven kommer etter en omstridt prosess med registrering av statsborgere i Assam, der formålet har vært å luke ut personer som har innvandret ulovlig. Innenriksminister Amit Shah fra Modis BJP har tatt til orde for å innføre ordningen på landsbasis, med løfte om å kvitte seg med Indias «infiltratører».

To millioner fjernet fra register

I august kom det en oppdatert liste over hvem som var å anse som «ekte» statsborgere i Assam, i National Register of Citizens. Der ble nesten to millioner mennesker ekskludert fra listen over registrerte borgere. Disse må enten bevise at de er statsborgere, eller risikere å bli registrert som utlendinger.

Ifølge NTB arbeider myndighetene med å bygge en fangeleir for noen av de titusener det er ventet at domstolene vil slå fast kom til landet ulovlig.

Den nye loven skal prøves i høyesterett. Humanitære organisasjoner og andre kritikere argumenterer for at den er i strid med grunnloven og Indias sekulære tradisjoner, fordi den legger religiøse hensyn til grunn for statsborgerskapet.

LES MER:

Fremmer troen, roer krigshissere

Kinkig toppmøte mellom giganter

Seier farlig for muslimer

Voksende hindunasjonalisme

Bondevik frykter striden