Bedriften Marginpar ­produserer blomster i Kenya og Etiopia for eksport til Europa. Nå har korona­epidemien for lengst stanset mulighetene for eksport, etter at grenser er stengt og fly står på bakken. Over natten 
forsvant nesten hele inntektsgrunnlaget for det veldrevne ­selskapet.

– En dramatisk situasjon for dem, og bare ett av ­utallige ­eksempler på hva fattige land nå står overfor på grunn av korona­pandemien. Afrika ­risikerer dessverre å havne i en øde­leggende og negativ spiral, sier direktør Tellef Thorleifsson i Norfund, Statens investeringsfond for næringsvirksomhet i ­utviklingsland.

3.000 arbeidsplasser i fare

Norfund har investert aksjekapital på 8,5 millioner dollar, med en eierandel på knappe 20 prosent, i blomsterprodusenten Marginpar. Omtrent samtidig som koronaviruset fikk sine første afrikanske helseofre, merket selskapet konsekvensene av pandemien direkte på bunnlinjen av driften.

– 3.000 ansatte står i fare for å miste jobbene sine. Nå har de gått ned til halv stilling og halv lønn for å unngå å miste ­jobbene. Selv med disse tiltakene har ­selskapet bare likviditet til videre drift ut mai måned. Tap av jobben er en økonomisk katastrofe for ­arbeiderne, uten noe velfinansiert offentlig sikkerhetsnett, sier Thorleifsson.

Han frykter at koronaviruset kan bli en katastrofe for ­Afrika, der fondet er inne med store ­milliardbeløp i investeringer for å skape arbeidsplasser og levedyktige bedrifter. Selv om afrikanske land er motstandsdyktige og vant til å komme seg gjennom tunge kriser, kan koronaepidemien i verste fall legge store deler av næringslivet i ruiner, i tillegg til å true millioner av liv.

Man selskaper lider

Et annet ­selskap Norfund er inne i, Neo­fresh i Mosambik, vet ikke hvordan de skal overleve etter at grensene i Sør-Afrika nå i en stor grad er stengt for det som utgjør 90 prosent av markedet for deres papaya.

• I Neofresh går 600 ansatte en usikker fremtid i møte, etter at inntektene allerede er redusert med opptil det halve som følge av pandemien.

• Selskapet d.light med 8.000 ansatte, som leverer solcelle­systemer i Afrika og Asia, ­sliter allerede med å få levert ut ­paneler som kan drive lamper og andre ting i fattige huss­tander. Leveranser av deler fra Kina har bremset opp, og endringer i ­valutakurser bidrar til å svekke likviditeten ytterligere.

• To andre selskaper innenfor solcelleteknologi som Norfund har gitt lån til, M-kopa og Greenlight Planet, sliter allerede på samme måte. Det rammer ikke bare markedet i Øst-Afrika, men en hel sektor som fort vil kunne få store likviditetsproblemer.

• I India får total nedstengning og portforbud også konsekvenser for bistandsstøttede ­selskaper. Norfund-­støttede Light ­Microfinance tilbyr­ ­mikrolån og finansielle tjenester til hovedsakelig fattige kvinner i rurale områder vest i India, men når ikke lenger ut til kundene. Vanligvis har de kundekontakt ved å dra ut på motorsykkel, men portforbudet innebærer at de hverken mottar avdrag eller renter. Selskapet er allerede i ferd med å komme i en alvorlig likviditetskrise.

Trenger helseinnsats, men også kapital

Tellef Thorleifsson mener det blir ­avgjørende å komme gjennom krisen på en måte som opprettholder næringsliv og arbeidsplasser. Han sier at beste medisin i denne krisen er å tilføre kapital. Medisinsk hjelp alene er ikke nok, selv om det snarest trengs både munnbind og annet medisinsk utstyr.

– Jeg er helt enig med utviklings
minister Dag-Inge Ulstein i at det her først og fremst handler om å redde liv, samtidig som vi gjør alt vi kan for å dempe de negative økonomiske effektene og redde arbeidsplasser, sier Norfund-
direktøren.

Han og medarbeiderne jobber nå hardt for blant annet å tilby kortsiktig kapitalinnsprøyting så bedrifter klarer seg over kneiken. Norfund bistår også i forhandlinger med banker og jordeiere for at firmaer som Maginpar skal klare å overleve.

Dystre ringvirkninger med økt fattigdom

Det vil bli store ringvirkninger med økt ledighet og fattigdom dersom banker går konkurs, fordi små og mellomstore bedrifter da mister muligheter til å få lån.

Bedriftene i Norfunds portefølje representerer over 300.000 direkte arbeidsplasser i Afrika, Mellom-Amerika og Sørøst-Asia.

– Kanskje kan vi i Norge nå få en bedre forståelse av den krevende virkeligheten for bedrifter i mange afrikanske land. I tillegg til alt vi rammes av, mangler ­disse landene et myndighetsapparat som kan kompensere arbeidere som mister jobbene sine. Skadevirkningene blir mye større, både for den enkelte og for samfunnet, sier Thorleifsson.

Er vi oss selv nok?

– Er det ikke fare for at mange land, også vi i ­Norge, får nok med oss selv og våre egne problemer?

– Jo, man vil være seg selv nærmest, enten det er ­familien, storfamilien eller nasjonen. Jeg håper og tror at vi likevel vil ­beholde et perspektiv om at vi alle lever sammen i én verden. Da trenger vi virkelig å bidra til å støtte livskraftig næringsliv og begrense skade­virkningene i de fattigste delene av ­verden. Økt fattigdom der vil også ­ramme oss, blant annet med økt ­migrasjonspress på Europas grenser, sier Norfund-direktør Tellef Thorleifsson.

LES MER:

Mindre bistand med svak krone

Etterlyser ha debatt om bistandsmilliarder