Ortega ble 82 år gammel. Hans bortgang ble offentliggjort av den katolske kirken på Cuba fredag.

Ortega er blant annet kjent for å ha forhandlet fram en moderat oppmyking i forholdet til kommunistregjeringen. Siden spilte han en viktig rolle som mellommann for begge sider i den gryende dialogen mellom USA og Cuba i 2014.

Presidentene Raul Castro og Barack Obama henvendte seg i all hemmelighet til pave Frans for å få hjelp til å stable et forhold på beina, noe som skulle bli begynnelsen på slutten på et halvt århundre med fiendskap.

Da Ortega ble erkebiskop i Havanna i 1981, var regjeringen offisielt ateistisk. Alle religiøse var utestengt fra kommunistpartiet, hæren og enkelte andre yrker. I stillhet bidro Ortega til å gjenoppbygge kirkens infrastruktur rundt hovedstaden. Han etablerte også Caritas i Havanna, organisasjonens første kontor på øya.

LES OGSÅ: Kvardagslivet på Cuba handlar om å jakte varer som ikkje finst – som ris, mjøl og egg

Pave Johannes Paul II utnevnte i 1994 Ortega til den første kardinalen på Cuba på over 30 år. To år tidligere hadde Castro-regimet strøket ateismen fra grunnloven.

En gradvis oppmyking i forholdet mellom stat og kirke fulgte. Med Ortegas hjelp fikk den kommuniststyrte øya i 1998 for første gang besøk av paven, og myndighetene begynte å tillate enkelte religiøse arrangementer utendørs.

Selv om Ortega lot være å konfrontere regjeringen offentlig, uttrykte han under sine utenlandsturer skuffelse over at myndighetene ikke åpnet mer opp.

LES OGSÅ: Pågrep dissidenter under begravelse av kristenleder på Cuba