– Hadde vi kunnet snakke direkte med folk i hele byen, ville vi blitt et 20-prosents parti, sier partiets ordførerkandidat, Jan Erik Søndeland, optimistisk etter nok en runde med dørbank, da i trehusstrøket Gamle Stavanger.

Den kvelden fikk han to Høyre-velgere på Venstres krok. Kveld etter kveld er de i aksjon for å heve oppslutningen i oljebyen. De skal redde den rommelige bystyrebenken – men de er også en del av et større drama:

– Venstres kamp for å berge oppslutning i de store byene er så viktig som den kan få blitt. Det handler nesten om eksistensen til partiet, forklarer valgforsker Johannes Bergh ved Institutt for samfunnsforskning.

Forrige kommunevalg hanket Venstre inn hele 8,3 prosent i Stavanger. En lokal gallup før sommeren ga bare 4,3. I et Venstre under sperregrensen nasjonalt, har også flere tidligere gode bystrøk slitt med skrale tall.

LES OGSÅ: Støre-saken: Blodtåke i NRK

Urbane velgere

I Oslo fikk Venstre nær syv prosent sist. Torsdag kveld sendte TV2s stormåling partiet ned på 3,5. Galluper fra Bergen har vist tretall og firetall – langt under forrige 5,5 forrige lokalvalg. Partiet ligger også bakpå i Trondheim, Kongsberg, Sandefjord og Lillehammer – alle med sterke bytall i 2015.

Det er nettopp styrke blant urbane velgere som har heist partiet over sperregrensen. For sentrumspartiet har mistet mye av grepet i Distrikts-Norge.

– Det er i større byer og rundt Oslo at Venstre sikrer oppslutning til å holde stand som landsparti. Om man ser frem i tid, så er stemmetallet i bystrøk avgjørende. Og nå som Venstre har ligget under sperregrensen i lang tid, må partiet simpelthen vinne godt med nye velgere før stortingsvalget om to år, sier Bergh.

Ekstra muskler

Vårt Land møter Venstres nøkkelfolk i Stavanger, en av byene der avgjørende oppslutning er i spill. Ordførerkandidat Søndeland og lokalpartiet har de siste ukene fått ekstra ressurser. Rådgivere fra Venstre sentralt er flyttet ut til Stavanger og andre storbyer for å gi ekstra muskler i innspurten.

I Stavanger er mål nummer én å redde dagens bystyregruppe på seks. Men for Venstre sentralt dreier det seg også om å kjempe seg opp i de viktige områdene som holder partiet over sperregrensen. Bykampen handler også om Venstres fremtidige grep.

LES OGSÅ: KrF tar gallup-plass over 4-tallet - bestenotering etter striden

«Kjekke folk»

På kontoret i Stavanger sentrum er det hektisk aktivitet på formiddagen. Nytt videomateriale til bruk i Facebook-snutter er hentet inn. Et nytt, digert plastbanner med bilde av toppkandidat Søndeland pakkes opp. Og kveldens store dørbankaksjon forberedes. Søndeland snakker om profilen de har:

– Vi er et folkelig parti med kjekke folk, det mener jeg oppriktig. Vi er ikke folk som skråsikkert sier: Akkurat det er løsningen.

Listetoppen er ung: Alle de tre første er i 30-årene, men ikke så godt kjent som veteranen som nå gir seg: Stemmesankeren Per A. Thorbjørnsen (67). Menyen de vil vinne velgere med er ikke så ulikt partiets sentrale satsinger.

– Da vi ble nominert, satte vi oss ned for å legge strategi: Hvordan skal vi vinne valget? Med miljø, nye arbeidsplasser, barnehager og skole, vri innsats mot de unge, som skal forme byen. Kamp for trehusbebyggelsen har også prioritet. Budskapet vårt skulle preges av positivitet. Politikken vår treffer unge og småbarnsfamilier, og en større andel av stemmene våre kommer nok derfra.

Radikale rivaler?

Søndeland og kandidatene ønsker helst makt i et borgerlig samarbeid etter valget. Men nå utfordres grønne Venstre sterkere i kampen om de unge, urbane velgerne – også i Stavanger.

Borgerlig side står i fare for å miste flertallet i høst. Miljøpartiet De Grønne (MDG) og SV vokser igjen. Det gjør også Rødt, med den hjemvendte Klassekampen-journalisten Mímir Kristjánsson som profilert ordførerkandidat.

– Og da møter dere vel mer konkurranse om unge grønne velgere med liberale og lett radikale holdninger?

– De røde spiser fra sitt eget bed. SV har jo mørknet mye i kjølvannet av Rødt. Venstre har ikke en spesiell strategi for å ta MDG, som driver «svart-hvitt politikk». MDG får kjempe om de sosialistiske velgerne, der de selv har plantet seg. Vi vil dra politikken inn mot sentrum, i en grønnere retning og skyve ut partiet Rødt, svarer Søndeland.

LES OGSÅ: SV frir til KrF om fattige barn

Grønn, borgerlig

KrF vil Venstre heller ikke bruke tid på. Det er nemlig moderate i Ap og Høyre som kan hankes inn.

– Noen av disse sympatiserer med Venstre på grunn av det grønne. De ønsker en borgerlig retning, men kan gjerne stemme grønt.

I hele vår har strategien i Venstre sentralt vært å sende partiets topper ut i distriktene. Bilder og budskap av topper i lokalpresse kan gi mer effekt enn den vanskelige rikspressen. Men i Stavanger er det beste våpenet dørbank.

Gode strøk

På veggen i Venstres kontor henger detaljerte kart over byen. Soner der Venstre står sterkt, er avmerket med rosa markeringstusj. Partiet finsikter hvor man går på dørbesøk. Søndeland bemerker at «det er en del fine biler» parkert der de gjerne går.

– Det er ute ved dørene vi har sjanse til å gi en forklaring rundt politikken vår, når folk spør «hvorfor». Ikke bare et sitat på en setning, slik det ofte er i mediene. Når folk er i hjemmemodus, med senkede skuldre, når vi frem med hvordan politikken virker.

LES OGSÅ: Varaordfører fra KrF norgesmester i poker

På velger-cruise

Søndeland og et par partikolleger tråler Gamle Stavanger – eller Straen – i kveldingen. Trebebyggelsen der er blant Europas best bevarte. Et digert cruiseskip ligger til kai i Vågen, rett nedenfor. Nettopp cruise-skipene har vært sommerens snakkis i oljebyen, og MDG anklager Venstre for å være for slappe mot lokale utslipp. Mengden av cruiseskip på visitt har økt kraftig – og turistene strømmer inn i de gamle bområdene.

– Når det er fire skip i byen samtidig, kan vi nesten ikke komme ut døren en gang, forteller Gaye Rosland, som har Venstre på besøk.

Hun stryker pekefingeren mot kledningen på huset – og viser hvordan støv fra utslipp setter seg fast. Venstre lover å fortsette arbeidet for landstrøm – slik at utslippene går ned.

«Dramatisk kamp»

Også i andre kjernestrøk og tettbygde steder er effektiv dørbank blant de viktigste mottrekk Venstre gjør mot svake galluptall i innspurten. Det har partiet i følge valgforsker Johannes Bergh trening i:

– Men det er en dramatisk kamp vi nå ser for Venstre. Det er et parti som har lav lojalitet blant velgerne sine – og ved valg skifter en høyere andel ut dem enn andre partier. Men Venstre har hatt evne til å heve seg og banket på dører før. I 2017 lyktes partiet med å mobilisere seg over sperregrensen i valginnspurten, påpeker Bergh.