I en samtale med utenlandske journalister la den høyreorienterte presidenten skylden på «populister» som «lyver» for påstander om at noen av Brasils 209 millioner innbyggere ikke har nok å spise.

– Det fins ikke sult. Du ser ikke avmagrede mennesker i gatene slik som i andre land, sa han og mente at populister sier slikt bare for å få sympati.

Etter kraftige reaksjoner på sosiale medier modererte han seg og innrømmet at mange brasilianere har dårlig ernæring, og at noen sulter.

Regjeringens egne tall viser at 54,8 millioner mennesker, det vil si 26,5 prosent av befolkningen, er fattige, og FNs tall viser at vel 5 millioner brasilianere er underernært.

Det innebærer imidlertid en klar reduksjon fra 11,9 prosent av befolkningen i 1999–2001 til 2,5 prosent i 2008–2010. Verdens mat- og landbruksorganisasjon FAO sier dette skyldes velferdsprogrammene som den venstreorienterte presidenten Lula da Silva innførte.