Da den amerikanske journalisten og forfatteren Ta-Nehisi Coates ga ut essayet Mellom verden og meg i 2015 ga han en stemme til afro-amerikanere som ikke lenger identifiserte seg med forsoningslinjen som strakk seg helt tilbake til Martin Luther King. Han traff en nerve i samtiden og Toni Morrison var raskt ute med å beskrive han som den etterlengtede arvtakeren etter James Baldwin. Fire år etter romandebuterer Coates med Vanndanseren, om livet til slaven Hiram som drømmer om å rømme fra tobakksplantasjen i Virginia, til friheten i nord.