Verden er ødelagt av forurensning, menneskelig fruktbarhet drastisk redusert. Religiøse fundamentalister begår statskupp og omdanner USA til en totalitær republikk der kvinner reduseres til husholdersker, prostituerte og barneprodusenter. The Handmaid's Tale skildrer tilværelsen fra en av de sistnevntes perspektiv og er en effektiv speiling av høyst aktuelle problemstillinger.